阿拉伯人为何不用阿拉伯数字

10
— 中华网
你能否想象某日一觉醒来,发现这些再熟悉不过的阿拉伯数字全部换张面孔,变成陌生模样,连床头闹钟上的时间也不认识?这是亲身经历,而且就发生在阿拉伯国家。

说起阿拉伯数字,这神通广大、无人不晓的阿拉伯数字,随时随地出现在日常生活的各个角落,与人类的羁绊怕是倚天剑屠龙刀也休想斩断的。

阿拉伯人不爱使用阿拉伯数字

这大概是每一位初到阿拉伯国家的人的困惑。周遭的一切理直气壮的使用着与阿拉伯数字的模样八竿子打不着的另一路数字系统:阿拉伯文数字。钞票,路牌号,公交车站,汽车牌照,餐馆菜单,商店价目表……忽然间,所有原本轻而易举之事被意外增加了难度:点菜时拿不准套餐的价格,等候公交时不知来者为哪一路公车,橱窗里让人心仪的女鞋贴着令人费解的价格牌。对于大部分阿拉伯国家的人们来说,最常用的数字是??????????,不是1234。后者则被他们俗称为“印度数字”或“英文数字”,他们认识,但不常用。通常在外国人出入较多的商店和餐馆会特意使用“1234”数字在本土数字之后进行额外标注,算是为老外们考虑周到的贴心服务。

为什么?因为阿拉伯数字非阿拉伯人所创!如果在知识竞赛中有这样一道题目:阿拉伯数字是什么人发明的?九成以上的竞赛者都会拍着胸脯答曰:当然是阿拉伯人!抱歉,您答错了。

阿拉伯数字(Arabicnumerals),即我们熟悉的“1234”,更加严谨的名称是“印度-阿拉伯数字”(Indo-Arabicnumerals)。乃是古印度人的杰作,经由中东阿拉伯地区传入欧洲,被欧洲人称为阿拉伯数字,后推广至全世界。在其传入之前,欧洲普遍使用的是罗马数字(I、II、III、IV)。阿拉伯数字被多种文字引进并改造,例如“0”这个数学史上重量级的明星数字并非最初版本所有,而是后来添入。古代文明传播缓慢,在历史长河中慢吞吞的爬行,期间种种演变复杂繁琐,细究起来则是一本结实的历史考证书籍。总之,这种现如今全世界人气最高的阿拉伯数字系统应当归功于整个人类的共同创作和推广。

虽被全世界简称为阿拉伯数字,阿拉伯人却偏偏不买账。在全球范围最广泛使用的数字到了阿拉伯国家成了不好念经的和尚,管你是从印度还是欧洲来的,老百姓不爱用,街头难寻。在阿拉伯世界里,依旧是本土阿拉伯文数字最为流行。这多少让初来乍到的异乡人有些局促。拥有辉煌文明史的阿拉伯人并不在意——看不懂是您的事儿,乖乖学着点儿吧您嘞!当外来客停下脚步,在阿拉伯国家生活一段日子后,会逐渐习惯于阿拉伯文的数字。每种文字里都有对应于1234的数字词汇,如同中文里的“一二三四”,或是英文里的“One、Two、Three、Four”,阿拉伯国家使用的这套数字是阿拉伯文版本的0-9,其实并无稀奇。只不过其在阿拉伯世界的使用覆盖率远远超过我们熟悉的“1234”。无论是英文世界还是华文世界,本地文字中的数字词汇都不如“1234”来的常见和常用。事实上,除了阿拉伯地区外,并未听说当今世界上有哪片大区域是使用本土语言数字远胜于“1234”的。

就在短短一个世纪以前,中国的状况同阿拉伯国家并无不同,民间普通使用的是中文数字,如“一二三四”或“壹贰叁肆”,古代更有算筹计数,故老子有“善数者不用筹策”之言。阿拉伯数字虽早在十三世纪前后就经由回民引入中国内陆,十七世纪又通过欧洲传教士带入东部沿海,但真正被广泛使用则是从二十世纪初,随着近代数学的引入和兴起才获得大范围推广。短短百年就红遍五湖四海,成为今天我们生活中理所当然的一部分——你几乎无法想象没有阿拉伯数字的生活。

文明如同物种一样,有演化,有兴衰,有生命周期,还有迁徙和旅行。此消彼长或黯然离场,抑或是柳暗花明豁然开朗,文明的能量翻滚涌动着,在这世间无边的蔓延开去。